بينما تجف بحيرة الملح العظيمة ، تواجه يوتا “قنبلة نووية بيئية”

إذا استمرت بحيرة Great Salt Lake ، التي تقلصت بالفعل بمقدار الثلثين ، في الجفاف ، فإليك ما يخبئه المتجر:

سوف يموت الذباب والروبيان الملحي في البحيرة – ويحذر العلماء من أنه قد يبدأ في أقرب وقت هذا الصيف – مما يهدد 10 ملايين طائر مهاجر يتوقف عند البحيرة سنويًا لتتغذى على المخلوقات الصغيرة. سوف تتدهور ظروف التزلج في المنتجعات فوق مدينة سولت ليك ، وهي مصدر حيوي للإيرادات. يمكن أن يتوقف الاستخراج المربح للمغنيسيوم والمعادن الأخرى من البحيرة.

الأمر الأكثر إثارة للقلق هو أن الهواء المحيط بمدينة سولت ليك سيتحول أحيانًا إلى مواد سامة. يحتوي قاع البحيرة على مستويات عالية من الزرنيخ ، ومع تعرض المزيد منه ، تحمل العواصف الهوائية هذا الزرنيخ إلى رئتي السكان القريبين ، الذين يشكلون ثلاثة أرباع سكان ولاية يوتا.

قال جويل فيري ، النائب الجمهوري عن الولاية والمزارع الذي يعيش على الجانب الشمالي من البحيرة: “لدينا هذه القنبلة النووية البيئية المحتملة التي ستنفجر إذا لم نتخذ بعض الإجراءات الدراماتيكية”.

مع استمرار تغير المناخ في التسبب في حدوث جفاف قياسي ، لا توجد حلول سهلة. يتطلب إنقاذ بحيرة سولت ليك ترك المزيد من الجليد الذائب من الجبال يتدفق إلى البحيرة ، مما يعني كميات أقل من المياه للسكان والمزارعين. من شأن ذلك أن يهدد النمو السكاني السريع في المنطقة والزراعة عالية القيمة – وهو أمر يبدو أن قادة الدول مترددون في فعله.

تثير معضلة يوتا سؤالًا جوهريًا مع اشتداد سخونة البلاد: ما مدى سرعة استعداد الأمريكيين للتكيف مع آثار تغير المناخ ، حتى عندما تصبح هذه الآثار ملحة وواضحة وربما كارثية؟

المخاطر كبيرة بشكل ينذر بالخطر ، وفقًا لتيموثي دي هوكس ، النائب الجمهوري الذي يريد المزيد من الإجراءات العدوانية. وإلا ، كما قال ، فإن بحيرة سولت ليك تخاطر بنفس مصير بحيرة أوينز بكاليفورنيا ، والتي جفت منذ عقود ، مما أدى إلى إنتاج أسوأ مستويات تلوث الغبار في الولايات المتحدة والمساعدة في تحويل المجتمع القريب إلى مدينة أشباح حقيقية.

قال عن اختفاء البحيرة: “إنها ليست مجرد إثارة خوف”. “يمكن أن يحدث ذلك بالفعل.”

واحة حديثة تحت التهديد

لنفترض أنك صعدت إلى سيارة على حافة المحيط الهادئ وبدأت في القيادة شرقًا ، متتبعًا خطًا عبر وسط الولايات المتحدة. بعد عبور جبال كلاماث وكاسكيد في شمال كاليفورنيا ، خضراء ومورقة ، ستصل إلى صحراء الحوض العظيم في نيفادا ويوتا الغربية. في واحدة من أكثر الأجزاء جفافا في أمريكا ، المناظر الطبيعية بنية شاحبة للغاية ، وشبه رمادية.

لكن استمر في الذهاب شرقًا ، وخجولًا من وايومنغ ، ستجد واحة حديثة: شريط ضيق من الأخضر ، يمتد حوالي 100 ميل من الشمال إلى الجنوب ، موطنًا لمدينة متواصلة تحت الجبال المغطاة بالثلوج ، محمية تحت أشجار القيقب والكمثرى. على حافة تلك الواحة ، بين المدينة والصحراء ، توجد بحيرة سولت ليك الكبرى.

يطلق يوتا على تلك المدينة اسم واساتش فرونت ، بعد نطاق واساتش الذي يبلغ ارتفاعه 12000 قدم فوقه. تمتد تقريبًا من بروفو في الجنوب إلى مدينة بريغهام في الشمال ، مع وجود مدينة سولت ليك في وسطها ، وهي واحدة من أسرع المناطق الحضرية نموًا في أمريكا – موطنًا لـ 2.5 مليون شخص ، يجذبهم الجمال الطبيعي والتكلفة المتواضعة نسبيًا المعيشة.

هذه المدينة الضخمة ممكنة بسبب معجزة هيدرولوجية بسيطة. تغذي الثلوج التي تتساقط في الجبال الواقعة شرق مدينة سولت ليك سيتي ثلاثة أنهار – نهر الأردن ، ويبر ، وبير – والتي توفر المياه لمدن وبلدات واجهة واساتش ، بالإضافة إلى الأراضي الزراعية الغنية القريبة ، قبل أن تتدفق إلى العظيم. بحيرة مالحة.

حتى وقت قريب ، كان هذا النظام الهيدرولوجي موجودًا في توازن دقيق. في الصيف ، قد يتسبب التبخر في انخفاض البحيرة بمقدار قدمين تقريبًا. في الربيع ، مع ذوبان الجليد ، ستجدد الأنهار ملئه.

الآن هناك تغييران يتسببان في خلل في توازن هذا النظام. أحدها هو النمو السكاني المتفجر ، وتحويل المزيد من المياه من تلك الأنهار قبل أن تصل إلى البحيرة.

التحول الآخر هو تغير المناخ ، وفقًا لروبرت جيليس ، الأستاذ في جامعة ولاية يوتا وعالم المناخ في ولاية يوتا. تؤدي درجات الحرارة المرتفعة إلى تحول المزيد من كتل الجليد إلى بخار الماء ، والذي يتسرب بعد ذلك إلى الغلاف الجوي ، بدلاً من التحول إلى سائل والركض في الأنهار. زيادة الحرارة تعني أيضًا زيادة الطلب على المياه للعشب أو المحاصيل ، مما يقلل أيضًا من الكمية التي تصل إلى البحيرة.

وانكماش البحيرة يعني تساقط ثلوج أقل. عندما تمر العواصف فوق بحيرة سولت ليك ، تمتص بعض رطوبتها ، والتي تتساقط بعد ذلك على شكل ثلج في الجبال. وتعرض البحيرة المتلاشية هذا النمط للخطر.

قال جيليس: “إذا لم يكن لديك ماء ، فليس لديك صناعة ، وليس لديك زراعة ، وليس لديك حياة”.

“عند الهاوية”

في الصيف الماضي ، وصل منسوب المياه في بحيرة سولت ليك إلى أدنى مستوى له على الإطلاق ، ومن المرجح أن ينخفض ​​أكثر هذا العام. مساحة البحيرة ، التي غطت حوالي 3300 ميل مربع في أواخر الثمانينيات ، تقلصت منذ ذلك الحين إلى أقل من 1000 ، وفقًا لهيئة المسح الجيولوجي الأمريكية.

وفقًا لبوني باكستر ، أستاذة الأحياء في كلية وستمنستر ، كان محتوى الملح في الجزء الأقرب من البحيرة من مدينة سالت ليك يتأرجح بين 9-12٪. ولكن مع انخفاض المياه في البحيرة ، زاد محتواها من الملح. إذا وصل إلى 17٪ – وهو أمر يقول باكستر أنه سيحدث هذا الصيف – فإن الطحالب الموجودة في الماء ستكافح ، مما يهدد الأرتيميا التي تستهلكها.

قال باكستر إنه في حين أن النظام البيئي لم ينهار بعد ، “نحن على حافة الهاوية. إنه أمر مرعب “.

بل إن المخاطر طويلة الأمد أسوأ. في صباح أحد أيام شهر مارس ، خرج كيفين بيري ، أستاذ علوم الغلاف الجوي بجامعة يوتا ، إلى اليابسة التي كانت تحت الماء في السابق. كان يقطف من الأرض لون الطين الجاف ، مثل شاطئ انقطع مده ولم يعد.

تحتوي التربة على الزرنيخ والأنتيمون والنحاس والزركونيوم وغيرها من المعادن الثقيلة الخطرة ، والكثير منها بقايا

ه من نشاط التعدين في المنطقة. لا تزال معظم التربة المكشوفة محمية بقشرة صلبة. ولكن عندما تعمل الرياح على تآكل القشرة بمرور الوقت ، فإن هذه الملوثات تصبح محمولة في الهواء.

كما تجعل سحب الغبار من الصعب على الأشخاص التنفس ، وخاصة المصابين بالربو أو أمراض الجهاز التنفسي الأخرى. أشار بيري إلى شظايا القشرة التي تحطمت ، ملقاة على الرمال مثل الخزف الصيني المكسور.

قال بيري “هذه كارثة”. “والعواقب على النظام البيئي سيئة للغاية.”

ينفد الماء ، لكن ينمو بسرعة

من الناحية النظرية ، فإن الإصلاح بسيط: دع المزيد من المياه الناتجة عن ذوبان كتل الجليد تصل إلى البحيرة ، عن طريق إرسال كميات أقل نحو المنازل والشركات والمزارع.

لكن مدينة سولت ليك سيتي الحضرية لديها بالكاد ما يكفي من المياه لدعم سكانها الحاليين. ومن المتوقع أن ينمو بنسبة 50٪ تقريبًا بحلول عام 2060.

قالت لورا بيفر ، مديرة إدارة المرافق العامة في مدينة سالت ليك ، إن المدينة يمكن أن تزيد من إمدادات المياه بثلاث طرق: تحويل المزيد من المياه من الأنهار والجداول ، أو إعادة تدوير المزيد من مياه الصرف الصحي ، أو سحب المزيد من المياه الجوفية من الآبار. كل من هذه الاستراتيجيات تقلل من كمية المياه التي تصل إلى البحيرة. لكن بدون هذه الخطوات ، سيتجاوز الطلب على المياه في سولت ليك سيتي العرض في حوالي عام 2040 ، حسب ما قال بيفرلي.

المدينة تحاول الحفاظ على المياه. في ديسمبر الماضي ، توقفت عن إصدار تصاريح للشركات التي تتطلب كميات كبيرة من المياه ، مثل مراكز البيانات أو مصانع التعبئة.

لكن قادة المدن ابتعدوا عن أداة أخرى قد تكون قوية: ارتفاع الأسعار.

من بين المدن الأمريكية الكبرى ، تمتلك بحيرة سالت ليك من بين أدنى معدلات المياه لكل جالون ، وفقًا لتقرير اتحادي صدر عام 2017. كما أنها تستهلك مياهًا أكثر للاستخدام السكني مقارنة بالمدن الصحراوية الأخرى – 96 جالونًا للفرد يوميًا العام الماضي ، مقارنة بـ 78 جالونًا في توكسون ، أريزونا ، و 77 في لوس أنجلوس.

قال زاكاري فرانكل ، المدير التنفيذي لمجلس الأنهار في ولاية يوتا ، إن تحصيل رسوم أكبر مقابل استخدام المياه والناس أقل. قال “التسعير يقود الاستهلاك”.

من خلال المتحدث الرسمي ، العمدة إيرين ميندنهال ، الذي تم انتخابه في عام 2019 على تعهد بالتصدي لتغير المناخ وجودة الهواء ، رفضت مقابلة. وقالت في بيان إن المدينة ستنظر في التسعير كطريقة “لإرسال إشارة ترشيد الحفاظ على البيئة”.

تتميز المنازل حول سولت ليك بالمروج الخضراء المورقة على الرغم من الجفاف. وليس دائما بالاختيار.

في ضاحية بلافديل ، عندما توقف إيلي الكسرواني عن ري حديقته بسبب الجفاف ، هددت جمعية أصحاب منزله بتغريمه. قال: “كنت أحاول أن أفعل الشيء الصحيح لمجتمعي”.

قدم نائب الولاية روبرت سبندلوف ، وهو جمهوري ، مشروع قانون هذا العام كان من شأنه أن يمنع المجتمعات من مطالبة أصحاب المنازل بالحفاظ على المروج. وقال إن الحكومات المحلية ضغطت ضد مشروع القانون الذي فشل.

في الجلسة التشريعية للولاية التي انتهت في مارس ، وافق المشرعون على إجراءات أخرى تبدأ في معالجة الأزمة. قاموا بتمويل دراسة الاحتياجات المائية ، وجعلوا من السهل شراء وبيع حقوق المياه ، وطالبوا المدن والبلدات بإدراج المياه في تخطيطهم طويل الأجل. لكن المشرعين رفضوا المقترحات التي كان من الممكن أن يكون لها تأثير فوري ، مثل طلب أحواض ودش موفرة للمياه في المنازل الجديدة أو زيادة سعر المياه.

ما قد يحمله المستقبل

السيناريو الأسوأ لبحيرة سولت ليك ليس افتراضيًا ولا مجردًا. بدلاً من ذلك ، يتم عرضه على بعد 600 ميل جنوب غرب ، في واد ضيق على حافة كاليفورنيا ، حيث ما كان في السابق بحيرة أصبح الآن كارثة بالكاد تم احتواؤها.

في أوائل القرن العشرين ، نمت لوس أنجلوس بسرعة ونفدت المياه ، واشترت الأرض على طول جانبي نهر أوينز ، ثم قامت ببناء قناة لتحويل مياه النهر على بعد 230 ميلًا جنوبًا إلى لوس أنجلوس.

كان النهر هو المصدر الرئيسي للمياه لما كان يُعرف سابقًا ببحيرة أوينز ، والتي كانت تغطي أكثر من 100 ميل مربع. جفت البحيرة ، ثم كانت خلال معظم القرن العشرين أسوأ مصدر لتلوث الغبار في أمريكا ، وفقًا لدراسة أجرتها الأكاديميات الوطنية للعلوم والهندسة والطب عام 2020.

عندما تضرب عواصف رياح قاع البحيرة الجافة ، فإنها تطلق PM10 – مادة جسيمية 10 ميكرومتر أو أصغر ، والتي يمكن أن تستقر في الرئتين عند استنشاقها وقد ارتبطت بتفاقم الربو والنوبات القلبية والوفاة المبكرة. كانت كمية PM10 الموجودة في الهواء حول بحيرة أوينز أعلى بمقدار 138 مرة مما اعتبرته وكالة حماية البيئة الأمريكية آمنًا.

نجح المسؤولون المحليون في رفع دعوى قضائية ضد لوس أنجلوس ، بحجة أنها انتهكت حقوق المجتمعات المجاورة في تنقية الهواء. أمر قاض لوس أنجلوس بتقليل الغبار. كان ذلك قبل 25 عامًا. منذ ذلك الحين ، أنفقت لوس أنجلوس 2.5 مليار دولار في محاولة لمنع الرياح من نفخ الغبار من قاع البحيرة.

جربت المدينة استراتيجيات مختلفة: تغطية قاع البحيرة بالحصى. رش كمية كافية من الماء على الغبار لتثبيته في مكانه. حرث الأرض الجافة باستمرار ، وإنشاء حواف منخفضة لالتقاط جزيئات الغبار المضطربة قبل أن تصبح محمولة في الهواء.

والنتيجة هي مزيج بين موقع صناعي وتجربة علمية. في صباح أحد الأيام ، هرع العمال عبر المنطقة الشاسعة ، وفحصوا الصمامات والرشاشات التي تسد باستمرار بالرمل. في مكان قريب ، داخل مجمع يشبه المخبأ ، قامت جدران من الشاشات بمراقبة البيانات لتنبيه طاقم العملية المكون من 70 شخصًا إذا حدث خطأ ما. إذا تعطل تدفق الرشاشات الذي تمت معايرته بعناية ، على سبيل المثال ، فقد يبدأ الغبار في التحليق بسرعة مرة أخرى.

لا تزال مستويات الغبار بالقرب من البحيرة تتجاوز أحيانًا قواعد السلامة الفيدرالية. من بين زمرة المدافعين المتوترين عن ملحمة سولت لاك في ولاية يوتا

ه ، أصبحت بحيرة أوينز اختصارًا لمخاطر الفشل في التصرف بسرعة كافية والأضرار الجسيمة إذا جفت البحيرة ، ومحتويات قاعها تدور في الهواء.

على ما كان في السابق شاطئ بحيرة أوينز ، ما تبقى من بلدة كيلر. عندما كانت البحيرة لا تزال موجودة ، كانت كيلر مدينة مزدهرة. تتكون اليوم من مدرسة مهجورة ، ومحطة قطار مهجورة ، ومتجر عام مغلق منذ فترة طويلة ، ومكتب بريد مفتوح من الساعة 10 صباحًا حتى الظهر ، وحوالي 50 من المقيمين المتبقين الذين يقدرون مساحتهم ، ولديهم الكثير منها.

قال جيم ماسي “أرض رخيصة الثمن” ، عندما سئل عن سبب انتقاله إلى كيلر في عام 1980. ووصف تلك الفترة ، قبل أن تبدأ لوس أنجلوس في محاولة الإمساك بقاع البحيرة ، بأنها “وقت الغبار”. يتذكر مشاهدة منازل بأكملها تختفي عن الأنظار عندما هبت الرياح.

قال ماسي: “أطلقنا عليها اسم سحابة الموت كيلر”.